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Samedi 13 juin, le réveil sonne à 7h, aujourd’hui on va à Arches National Park, celui que j’attends le plus ! Il ne faut que 5 minutes pour quitter la ville, passer au-dessus du Colorado et on y est !

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Après la traditionnelle pause au panneau et un peu d’attente à l’entrée, on paye nos 10$, on récupère un plan et c’est parti ! Pas de bus ici, on emprunte directement le scenic drive, la longue route qui traverse tout le parc, notre destination : Delicate Arch. La route commence par une longue montée le long de la falaise avant de rentrer dans le parc. En chemin on aperçoit déjà certains points de vue comme le Balanced Rock ou les Windows, avant d’arriver au parking de Delicate Arch Trail. Il y a plusieurs façons de voir Delicate Arch, mais ce trail est le seul qui permet d’aller jusqu’au pied de l’arche. Il est cependant classé « difficile » sur le plan du parc, alors on emporte casquettes, lunettes de soleil et autant d’eau que possible pour ces 5 km (aller simple) en plein soleil, sur la roche, et ça monte pas mal !

Le trail commence sur un chemin de terre tout simple et des ponts en bois qui enjambent les « washes », des cours d’eau qui ne se remplissent que lors des averses. Très vite on se retrouve face à une immense pente rocheuse sur laquelle se suivent plusieurs dizaines de personnes, comme des fourmis, jusqu’à plus haut dans la montagne. Finalement on ne trouve pas le trail si difficile et on progresse facilement. On termine par un chemin longeant la falaise d’un côté et le vide de l’autre, offrant un magnifique panorama sur le reste du parc.

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Et au détour d’un virage on se retrouve soudainement face à Delicate Arch, qui s’élève seule, majestueuse, fine et énorme à la fois, au bord du vide et face aux montagnes enneigées au loin. La vue est à couper le souffle, magique, presque imaginaire tant on a l’impression que l’arche a « poussé » au milieu de rien ! S’il nous a fallu 45 minutes pour arriver ici, on restera pendant une bonne heure à contempler l’arche, à se promener aux alentours et à s’imprégner du lieu et du panorama. Il faut cependant rester prudent car le sol est en pente vers le vide. Pendant l’heure où l’on y était on a d’ailleurs vu 4-5 bouteilles d’eau perdues dévaler la pente en quelques secondes.

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On apprécie aussi que les gens organisent spontanément une petite file d’attente pour que chacun puisse faire une belle photo devant l’arche !

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Un peu à contre cœur on se décide finalement à laisser Delicate Arch derrière nous, et on reprend le trail dans le sens inverse : beaucoup plus facile, mais pas plus rapide car il faut évidemment rester vigilent. On reprend ensuite la route vers le Nord, jusqu’au fond du parc, où commence Devils’ Garden Trail. Ce parcours de 11,6 km permet de voir plusieurs arches, dont la célèbre Landscape Arch.

La première partie est très facile, c’est un chemin de terre/sable tout banal qui se faufile entre les rochers. On accède ainsi à Pine Tree Arch et Tunnel Arch, presque « banales » après Delicate Arch, mais dans des recoins un peu cachés et calmes.

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Puis après un peu de marche nous voilà devant Landscape Arch, que j’étais impatient de voir, car avec 89 mètres de long et 32 mètres de haut, c’est la plus grande arche du monde ! C’est aussi l’une des plus fines (1,80 mètre d’épaisseur à l’endroit le plus fin), notamment depuis que plusieurs blocs se sont décrochés dans les années 90. Depuis, le trail passant sous l’arche a été condamné car il est possible que l’arche s’effondre complètement, tout comme il est possible que, plus légère, elle tienne encore longtemps…

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Lorsque l’on détourne le regard de Landscape Arch, on découvre la suite du parcours et on remarque que ça se corse, en fait ça sera presque de l’escalade ! Le moment semble tout indiqué pour une petite pause déjeuner sur un rocher au bord du trail. Un sandwich et (beaucoup) d’eau plus tard on se remet en route, et effectivement le trail devient plus difficile et on grimpe littéralement de rocher en rocher au bord du vide. Il ne faut pas avoir le vertige, et surtout il ne faut pas faire un pas de travers.

La randonnée est longue, difficile, la chaleur s’intensifie, et par endroits ça nous semble assez dangereux, on en vient même à se demander si on n’a pas perdu le trail ! En revanche, on passe par des endroits absolument magnifiques, offrant des vues panoramiques sur Devils Garden et jusqu’aux montagnes enneigées au loin !

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Parfois on pense être arrivé au plus haut point de la montagne, et puis derrière un arbre se cache la suite du chemin, et il faut encore monter. Les dénivelés nous obligent même à grimper sur des tas de bois secs pour atteindre plus facilement le prochain rocher. On continue en file indienne sur des rochers hauts et massifs, avec le vide de chaque côté… Au bout d’un moment je n’ai plus tant l’impression de faire une randonnée que d’être dans Le Seigneur des Anneaux !

Et après plus d’une heure et dégoulinants de sueur, nous sommes enfin face à Double O Arch ! Elle n’est pas aussi spectaculaire que Delicate ou Landscape, mais très originale car il y a en fait deux arches l’une au-dessus de l’autre, formant une sorte de 8.

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A partir d’ici le chemin pour boucler devient une « primitive trail », et comme le trail « normal » nous a largement suffit, on préfère faire demi-tour, non sans avoir longuement profité de cette arche qui se mérite ! Le chemin du retour est tout aussi palpitant et nous offrira encore de magnifiques vues.

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De retour au parking on décide de rentrer brièvement à Moab. En effet, ayant un doute sur notre autonomie en essence on préfère faire le plein avant de s’aventurer ailleurs dans le parc. Ça sera également l’occasion de s’arrêter à notre hôtel pour une pause piscine, bienvenue après cette sacrée randonnée !

C’est rafraichis et en pleine forme que l’on retourne aux arches en fin de journée, destination : les Windows. On marque un premier arrêt au Balanced Rock, un rocher en équilibre, vestige d’une ancienne arche, qui, en vrai, est bien plus énorme qu’il n’y paraît ! On en fera tranquillement le tour dans la douceur de la soirée, alors qu’au loin l’orage gronde.

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Puis on reprend la voiture pour aller se garer aux Windows où un parking donne accès aux arches qui se trouvent un peu partout autour. On commence par Double Arch. Elle n’est pas à confondre avec Double O Arch, que l’on a vue cet après-midi et où les arches sont l’une au-dessus de l’autre, ici elles sont adjacentes.

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Plus l’on s’approche et plus elles semblent immenses, lorsque l’on arrive juste en dessous l’ensemble est gigantesque, majestueux et magnifique. On s’aventure sur les rochers sous les arches pour se retrouver en plein milieu, sous ces deux immenses arches et avec une vue panoramique sur les Windows illuminées par le coucher de soleil, c’est grandiose !

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Un peu comme à Delicate Arch ce matin on part à contre cœur pour traverser le parking et aller voir de plus près ces fameuses Windows. On découvre d’abord la North Window, beaucoup plus massive que les précédentes, mais plus petite, on peut très facilement aller se promener dessous et avoir une excellente vue sur Turret Arch, juste en face.

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C’est à ce moment là que la pluie arrive, d’abord discrètement, avant de s’intensifier. Mouillé pour mouillé on fait tout de même un petit détour pour aller voir la South Window et prendre quelques photos de ce site magnifique, sublimé par la lumière du coucher de soleil et l’humidité. Et c’est donc complètement trempé que l’on regagne la voiture et que l’on quitte les arches sous un bel orage d’été.

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De retour à Moab on passe rapidement à l’hôtel pour enfiler des vêtements secs, puis direction le Moab Diner. On l’avait repéré sur internet il y a plusieurs mois, lorsque l’on cherchait un hôtel près des arches et nous y voilà en vrai ! C’est un vieux diner typiquement américain, tout droit sorti d’un teenage movie des années 80, avec une équipe de serveurs dynamiques et très serviables (mon verre de Coca ne sera jamais vide.) Une belle fin de soirée avec un repas copieux, bien agréable après une longue, mais très belle journée aux arches. Aujourd’hui on a marché pendant 310 minutes et on a parcouru 34km !

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